Il est arrivé à l'hôpital avec une douleur à la jambe.

Il est arrivé à l’hôpital avec une douleur à la jambe.

Malgré un cerveau exceptionnellement petit pour sa taille, l’homme parvient à mener une vie tout à fait normale. Son affection a été causée par une accumulation de liquide dans son crâne.

Une grande chambre remplie de liquide dans le cerveau, appelée ventricule, occupait la majeure partie de l’espace dans le crâne de l’homme de 44 ans, ne laissant qu’une fine bande de tissu cérébral (voir l’image du cerveau du patient, en haut à gauche).

«Comme nous n’avons pas utilisé de logiciel pour quantifier le volume du cerveau, il est difficile pour moi de dire avec précision quelle proportion du cerveau a été réduite.

Selon Lionel Feuillet, neurologue à l’Université de la Méditerranée à Marseille, en France, «mais optiquement, c’est plus qu’une réduction de 50 à 75 %.»

L’histoire de ce patient est discutée par Feuillet et ses collègues dans The Lancet. Il est un père de famille marié avec deux enfants et un employé gouvernemental.

Après avoir ressenti une légère faiblesse à sa jambe gauche, l’homme s’est rendu à l’hôpital. Son histoire médicale a été prise par le personnel de Feuillet, qui a découvert qu’en tant que bébé, on lui avait placé un shunt dans la tête pour soulager l’hydrocéphalie, ou de l’eau dans le cerveau.

À l’âge de quatorze ans, le shunt a été retiré. Cependant, les chercheurs ont choisi d’utiliser l’imagerie par résonance magnétique (IRM) et la tomodensitométrie (TDM) pour examiner la santé de son cerveau (IRM). Les ventricules latéraux, qui sont généralement de petites chambres contenant le liquide céphalorachidien qui amortit le cerveau, étaient «massivement agrandis», ce qui les a stupéfaits.

Le QI de l’homme était de 75, en dessous de la moyenne de 100, mais il n’est pas considéré comme mentalement retardé ou déficient.

«Sur les côtés gauche et droit, l’ensemble du cerveau était diminué, y compris les lobes frontal, pariétal, temporal et occipital. Selon Feuillet, ces zones régulent les processus émotionnels et cognitifs ainsi que le langage, la vision, l’ouïe et le mouvement.

Selon lui, la recherche montre que, avec les soins appropriés, «le cerveau est assez malléable et peut s’adapter à certains dommages cérébraux survenant pendant la période prénatale et postnatale.»

Max Muenke, spécialiste des défauts cérébraux pédiatriques à l’Institut national de recherche sur le génome humain à Bethesda, Maryland, aux États-Unis, déclare : «Ce qui me surprend encore aujourd’hui, c’est comment le cerveau peut gérer quelque chose que l’on pense ne devrait pas être compatible avec la vie.»

Selon Muenke, qui n’était pas impliqué dans le cas, «si quelque chose se produit très lentement sur une période assez longue, peut-être sur des décennies, d’autres zones du cerveau reprennent des fonctions qui seraient normalement effectuées par la partie poussée de côté.»

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